Un vieil ancêtre de la girafe, plutôt bizarre, reconstitué

lundi 19 décembre 2016
par  Marie-José Turquin
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PALÉONTOLOGIE — Surprise, un vieil ancêtre de la girafe avait des pattes courtes et trapues, un cou presque court et des sortes de bois aplatis en éventail sur la tête.

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La reconstruction 3D du squelette du Sivatherium.

De son petit nom, Sivatherium, la drôle de bête vivait il y a plus d’un million d’années en Afrique et en Asie.

Lorsque ces restes ont été découverts en Inde dans les années 1830, les paléontologues ont pensé être tombés sur des fossiles d’élans (mais qui auraient eu la taille d’un éléphant). Et depuis, on en était resté là, explique l’étude publiée mercredi dans la revue Biology Letters de la Royal Society britannique.

Des chercheurs du Royal Veterinary College d’Hertfordshire, en Angleterre, et de l’université de Liverpool ont fait une reconstruction 3D du squelette du Sivatherium et ont estimé son poids et sa taille.

1,8 mètre à l’épaule

« Nous avons reconstitué le squelette en utilisant 26 os fossiles de Sivatherium, ce qui nous a permis de reconstituer la tête, le cou et les jambes », explique Christopher Basu du Royal Veterinary College. « Il nous manque les côtes, le dos et le bassin ».

Et finalement, non seulement le Sivatherium n’avait pas la taille d’un éléphant, mais il était certainement de la famille des giraffidés. Peut-être même était-il le plus grand mammifère ruminant de tous les temps !

« L’animal que nous avons reconstitué mesure 1,8 mètre à l’épaule », précise Christopher Basu. « Mais nous pensons que les mâles adultes étaient plus grands, sans savoir à quel point ».

« C’était un animal lourd avec des jambes épaisses et quatre cornes sur la tête », décrit le scientifique. Deux de ses cornes pointaient sur la tête de l’animal, énormes (au moins 70 cm de long), et évasées sur les côtés comme les bois de l’élan.

Les deux autres étaient plus petites et pointues, placées au-dessus des yeux. « Cela devait être un animal impressionnant », s’amuse Christopher Basu.



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